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Área: Sociedad >> Salud
Actualizado el 2013-09-20 a horas: 23:10:50

Consulta médica: Pólipos nasales y anosmia

El olfato humano percibe 10 categorías de aromas

El olfato humano es capaz de percibir cientos de aromas clasificados en 10 categorías: fragante, leñoso, frutal, cítrico, mentolado, dulce, quemado, químico, podrido y rancio, según un estudio realizado por las universidades norteamericanas de Bates y Pittsburgh y publicado por la revista científica Plos One.

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Los científicos de las universidades de Bates y Pittsburgh analizaron 144 olores con una técnica computarizada para desgranar cada uno de ellos hasta su esencia más básica; posteriormente realizaron un cálculo estadístico y matemático de una base de datos de descripciones olfativas, y llegaron a la conclusión de que las percepciones olfativas pueden clasificarse en diez categorías mínimas.

Las 10 categorías identificadas son fragante o floral, leñoso o resinoso, frutal (no cítrico), químico, mentolado o refrescante, dulce, quemado o ahumado (como las palomitas de maíz), cítrico, podrido y acre o rancio. Según los científicos, es probable que cualquier olor natural sea una mezcla compleja o una combinación de estas categorías.

Estudios anteriores de la Universidad de Berkeley indican que el olfato humano es más sensible de lo que se cree, lo cual contradice la teoría de que este sentido es deficiente en comparación con el de ratones y perros. Por ejemplo, un reciente estudio de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres revela que la repugnancia ayuda a los seres humanos a reconocer y prevenir enfermedades.

Si las personas no rehuyeran los estornudos o evitaran el agua putrefacta y otras cosas desagradables, la morbilidad por enfermedades sería mayor, aseguraron los expertos británicos en un artículo difundido por la publicación Philosophical Transactions of the Royal Society B. Por ejemplo, el asco obliga a redoblar las medidas de higiene como lavarse las manos, lo que permite evitar infecciones, la influenza o el sarampión.

De acuerdo con la doctora Val Curtis, autora principal del estudio, estas conductas preventivas son intuitivas y constituyen una primera línea de defensa contra distintas patologías: “Sin repugnancia, y las conductas higiénicas que ésta provoca, las enfermedades infecciosas causarían mucha más morbilidad y mortalidad tanto en nuestra especie como en todas las especies animales”.

Consulta médica: Anosmia o pérdida del Olfato

La palabra anosmia procede del griego “an” = negación, privación; y “osmé”= olfato, refiere el Diccionario Académico de la Medicina. Significa literalmente “carencia del sentido del olfato”. Cuando ocurre la reducción parcial de la capacidad de percibir los olores se denomina hiposmia.

Las causas más comunes de un trastorno olfatorio (anosmia o hiposmia) se originan por diversos estados patológicos de la nariz, explica la doctora Ditza Viera Álvarez, profesora asistente y jefa del Servicio de Otorrinolaringología (garganta, nariz y oídos) del Hospital Pediátrico Docente Juan Manuel Márquez, de La Habana.

Una inflamación intranasal u otra causa que provoque obstrucción nasal puede impedir el acceso de los olores a la zona olfatoria. Esto se produce cuando se padecen infecciones víricas, rinitis catarrales, alérgicas o atróficas, e infecciones de los senos paranasales.

Los abordajes quirúrgicos que involucren la zona de trayecto del nervio olfatorio pueden dañarlo temporal o definitivamente, y también, entre otros, las desviaciones altas del tabique nasal, poliposis y neoplasias. Asimismo la inhalación de sustancias tóxicas (sulfato de zinc y el plomo), y algunos medicamentos: anfetaminas, estrógenos, reserpina y el uso prolongado de descongestionantes nasales como la nafazolina.

Uno de los primeros síntomas, por la conexión del sentido del gusto con el olfato, es que las personas no sienten el sabor de la comida y la encuentran insípida. La pérdida del sentido del olfato puede ser transitoria o definitiva según la causa que la motive. Existe, por ejemplo, la llamada “fatiga olfativa” que se origina cuando se “convive” con un tipo de olor, y transcurrido cierto tiempo lo dejamos de percibir.

¿Cómo se establece el diagnóstico de certeza? Según Viera es preciso realizar un exhaustivo interrogatorio, exploración endoscópica de las fosas nasales y, si fuera necesario, estudios radiológicos o de resonancia magnética nuclear. Las pruebas para la valoración del olfato tienen un carácter subjetivo, pero orientan para valorar los trastornos. Consisten en pedirle al paciente que identifique olores como los del café, el limón y la canela.

El tratamiento depende de la causa. Las neuronas olfativas están en capacidad de regenerarse, incluso luego de ser dañadas, cuando se cura o desaparece el origen del trastorno olfativo. Después de una infección viral de las vías respiratorias altas el sentido del olfato se recupera espontáneamente. Sin embargo, en los pacientes con alteraciones primarias del receptor olfatorio, descritas como anosmias o hiposmias neurosensoriales, el tratamiento en general es desalentador.

Tienen un mejor pronóstico de curación las personas más jóvenes cuando la causa que motivó la disfunción olfativa es reversible. Las alteraciones causadas por infecciones virales, tóxicas y medicamentos tienen buen pronóstico. Debemos tener en cuenta que los trastornos del olfato, aunque no suelen ser causa de discapacidad, sí pueden influir en la calidad de vida de las personas.

La doctora Viera dice que al igual que otros sentidos del cuerpo humano, el olfato puede ser afectado por el envejecimiento. Los científicos han encontrado que el sentido del olfato empieza a disminuir después de los 60 años de edad y hay peor pronóstico para la recuperación.

Pólipos nasales

Los pólipos son formaciones benignas que crecen a partir de la mucosa de algunas regiones del sistema respiratorio y digestivo fundamentalmente, de forma redondeada, con una coloración que varía de blanca nacarada a grisácea o rojiza, opalescentes, blandas e indoloras, explica el doctor Ramón Marzo Matos, profesor y jefe del Servicio de Otorrinolaringología (garganta, nariz y oídos) del Hospital Pediátrico Universitario William Soler, en La Habana.

La poliposis es una enfermedad en la que influyen múltiples factores, pero los detonantes comunes son lesiones inflamatorias crónicas. En la región nasal las causas más usuales son la alergia y las infecciones nasales y de las cavidades que se hallan en su alrededor (sinusitis). También se asocian a procesos tumorales.

Entre las de origen infeccioso se encuentran las rinosinusitis (infecciones nasales y de los senos perinasales = cavidades anexas a las fosas nasales). Dentro de las causas alérgicas destacan el asma (se relaciona en el 20-30%), la rinitis alérgica (5%) y la intolerancia a la aspirina (en el 11-20%).

Es muy frecuente la aparición de pólipos nasales en pacientes portadores de fibrosis quística. La diabetes, deficiencias inmunológicas (defensas bajas), el tabaquismo activo o pasivo, la exposición reiterada a otros irritantes como olores fuertes, vapores y aires fríos, trastornos hormonales, y otras enfermedades sistémicas poco frecuentes se vinculan también con la aparición de pólipos nasales. Afecta con más frecuencia a varones que a mujeres en una relación de 2-3:1, y aunque aparece a cualquier edad, es más común en adultos jóvenes.

La enfermedad se caracteriza por lesiones bilaterales que se manifiestan por obstrucción nasal condicionada por la cantidad y dimensión de los pólipos, pues pueden ser únicos y alcanzar gran tamaño, o múltiples, lo que condiciona el grado de ocupación de las fosas nasales.

Secreciones nasales fluidas y transparentes, que cuando se hacen espesas y amarillo-verdosas sugieren una infección añadida. Sensación de compresión de la nariz y a ambos lados de ella. Pérdida del sentido del gusto y del olfato y voz nasal. Con alguno de estos síntomas el paciente debe ser examinado por un especialista en Otorrinolaringología.

El doctor Soler refiere que el diagnóstico es fundamentalmente clínico que se completa con el examen de las fosas nasales. Los estudios radiográficos (Rx simple de senos perinasales y tomografía axial computarizada) se indican para valorar la ocupación de los senos perinasales, como ocurre con frecuencia.

El tratamiento medicamentoso en estadios iniciales de la enfermedad brinda muy buenos resultados y, aunque debe ser adaptado en cada caso en particular, en general consiste en la aplicación de medicamentos tópicos nasales y por vía oral, anti inflamatorios, antialérgicos y, de ser necesarios, antibióticos. Cuando esto fracasa es imprescindible la extirpación quirúrgica. Es frecuente la reaparición de pólipos extirpados, aproximadamente en un 10% de los casos operados. En la fibrosis quística, fundamentalmente en niños, las recidivas de los pólipos son muy elevadas.

Entre las acciones de prevención, Soler recomienda controlar los procesos alérgicos y las demás enfermedades que producen inflamación de la mucosa nasal, así como un adecuado control medioambiental. Hay que evitar el humo del cigarro o la adicción de fumar, especialmente en pacientes alérgicos. La falta de atención médica podría derivar en infecciones locales (sinusitis) y en la pérdida del sentido del olfato que puede llegar a ser irreversible.

* Con reportes de José A. de la Osa, colaborador de Prensa Latina.

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