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Área: Sociedad >> Salud
Actualizado el 2013-05-19 a horas: 00:07:16

Cáncer de pulmón y cáncer laríngeo

Consulta médica: Enfisema pulmonar

José A. de la Osa *

El enfisema pulmonar es la destrucción del tejido que brinda sostén elástico al pulmón, con pérdida de las paredes de los alveolos y, por tanto, una disminución de la elasticidad pulmonar y la función respiratoria. Entre las causas principales de esta enfermedad están el tabaquismo activo y pasivo, que produce cerca del 90% de los casos de enfisema, y el otro 10% se debe a la polución ambiental y la herencia genética.

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Las enfermedades no transmisibles matan a 36 millones de personas en el mundo; las cardiopatías y derrames cerebrales son las más letales con 17 millones de decesos (48%), seguidas por el cáncer (7,6 millones de muertes), y las enfermedades respiratorias como asma y la enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) con 4,2 millones de fallecimientos, según el Primer Informe Global de las Enfermedades No Transmisibles de la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Aún cuando en las naciones de ingresos altos y medianos el humo del tabaco es el factor de riesgo más importante, en los de bajos ingresos lo es la exposición a la contaminación del aire en interiores a través del uso de combustibles de biomasa para la cocina y la calefacción. En Haití, Guatemala, Honduras, Paraguay y Nicaragua más del 50% de la población depende de estos combustibles como principal fuente de energía. También sucede en México y Brasil, según datos del Programa de Naciones Unidas para el Desarrollo y la OMS de 2009.

Siete de cada 10 casos de la EPOC en las Américas son causados por el uso del tabaco y la contaminación del aire en interiores de los locales, asegura un estudio divulgado por la Organización Panamericana de la Salud (OPS). A nivel mundial, se estima que cada 10 segundos muere una persona por ese mal -tres millones por año- y para 2030 será la tercera causa más importante de mortalidad, según la OMS.

Existe una fuerte asociación entre la exposición al humo de tabaco y el enfisema, siendo directamente proporcional el tiempo y la cantidad de cigarros consumidos con la aparición e intensidad de la enfermedad. Aunque su importancia es muy inferior al daño que origina el tabaco, vivir en zonas donde existe un incremento en la atmósfera de partículas o gases generados por la combustión de los automóviles, calefacciones, la industria, aumenta el riesgo de padecer esta dolencia, afirma la doctora Dulce María Yera Pérez, especialista de primer grado en Medicina General Integral y también en Neumología, Máster en Ciencias en Enfermedades Infecciosas, Diplomada en Cuidados Intensivos y Farmacoepidemiología.

P. ¿Se hereda la propensión a este padecimiento? ¿Es igualmente común en hombres y mujeres y se manifiesta a cualquier edad?

R. En un pequeño porcentaje de enfermos existe una herencia genética bien definida que se manifiesta por el déficit de una enzima. Es más frecuente en hombres que en mujeres con una relación 4 a 1, aunque el incremento del tabaquismo en el sexo femenino, que viene produciéndose en las últimas décadas, ha aumentado la incidencia en las mujeres. En cuanto a la edad, hay una mayor incidencia a partir de la quinta década de vida, y se incrementa proporcionalmente a medida que avanza la edad.

P. ¿Hay personas que presentan una mayor susceptibilidad a este padecimiento?

R. Existe una relación directa entre las enfermedades obstructivas de las vías aéreas causadas por la inflamación mantenida de la mucosa bronquial y el enfisema, siendo lo más frecuente la asociación de enfisema con bronquitis crónica, lo que se conoce como EPOC.

P. ¿Es de progresión lenta o rápida? ¿Qué síntomas y signos son en general los anunciadores de la presencia de un enfisema pulmonar?

R. El enfisema es una enfermedad de evolución lenta y progresiva hacia la insuficiencia respiratoria. El principal síntoma es la falta de aire que aumenta de manera gradual. Primero se presenta ante esfuerzos físicos, después ante las tareas habituales como caminar, y en estadios avanzados aparece la disnea en reposo, con invalidez total del enfermo.

P. ¿Qué exámenes clínicos y de laboratorio se requieren para lograr un diagnóstico certero?

R. El diagnóstico certero se realiza mediante los estudios de la función respiratoria, específicamente la espirometría. En los últimos años se ha demostrado la utilidad de técnicas imagenológicas más complejas como la Tomografía Axial Computarizada en el diagnóstico anatómico del enfisema pulmonar.

P. ¿Cuál es el tratamiento de elección en estos pacientes?

R. Se basa en la cesación tabáquica en el caso de los fumadores como primer eslabón terapéutico, y un tratamiento farmacológico combinado con un programa de rehabilitación respiratoria que lo complementa.

P. ¿Es curable, o una vez que se manifiesta transita inexorablemente hacia la cronicidad?

R. No es curable, y muchos pacientes, aun después de eliminados los factores externos que la ocasionaron, evolucionan de manera lenta y progresiva hacia la insuficiencia respiratoria crónica e invalidez. El enfisema pulmonar es prevenible en el 90% de los casos. Prevenir, por tanto, es luchar contra el hábito tabáquico, tanto activo como pasivo, defender los ambientes libres de contaminación y polución, cumplir con las normas de protección en las profesiones expuestas a la contaminación aérea.

Cáncer de pulmón

El cáncer de pulmón es una grave enfermedad con gran incidencia en el ser humano, responsable de elevados índices de mortalidad oncológica a escala mundial, tanto en hombres como en mujeres. ¿Conoce la ciencia cuáles son los factores que condicionan o contribuyen a esa agresividad?

La doctora Patricia Varona Pérez, especialista de segundo grado en Epidemiología y coordinadora del Grupo Especial de Trabajo cubano para el Control del Cáncer de Pulmón, señala que durante la fase inicial de su desarrollo los síntomas de esta dolencia se manifiestan de forma inespecífica. En general, cuando se establece el diagnóstico el tumor se encuentra ya en un estadio avanzado, con extensión a ganglios linfáticos regionales o con diseminación a órganos distantes.

P. ¿En qué áreas del pulmón suele localizarse?

R. Son varios los tipos de cáncer que afectan al pulmón, cada uno de los cuales presenta un patrón diferente de expresión y comportamiento que guardan relación con las alteraciones genéticas, celulares y moleculares, inherentes a cada tumor. De manera general su localización es más frecuente en el lóbulo superior del pulmón derecho.

P. ¿Hay consenso entre los especialistas de que la principal causa de su aparición es la adicción al tabaco?

R. Sí. No quedan dudas en el ámbito científico de que el tabaquismo es un factor causal en el cáncer de pulmón y se le atribuyen entre el 87 y el 90% de los cánceres en esta localización. Es uno de los pocos procesos neoplásicos cuyo agente causal principal se conoce. (1)

P. ¿Qué otros motivos se alegan?

R. La exposición por largos períodos, sin protección, a minerales y sustancias como el asbesto, cromo, níquel, sílice, zinc, arsénico, hidrocarburos. La principal vía de ingreso al organismo de estos elementos es la inhalatoria. También se relaciona con el padecimiento de enfermedades pulmonares crónicas y antecedentes familiares de cáncer.

P. ¿Cuál es su comportamiento por sexo?

R. En Cuba el cáncer de pulmón es la localización más frecuente en el hombre, con una tasa de incidencia de 41,3 por 100 mil habitantes. En las mujeres ocupa el tercer lugar con una tasa de 19,5 por 100 mil habitantes. En relación con la mortalidad es la primera causa de muerte en ambos sexos.

P. ¿A qué edades como promedio hace su aparición? ¿Qué síntomas y signos principales podrían dar la voz de alerta de que algo no marcha bien en nuestros pulmones?

R. A partir de los 40 años. Los síntomas son fundamentalmente la presencia de tos, con manifestaciones o no de expectoración, acompañada de estrías de sangre, ronquera (disfonía), dolor en el tórax, falta de aire o incremento de la dificultad para respirar, aumento de volumen de la cara y del cuello. Como puede observarse son síntomas y signos que pueden vincularse con otros procesos respiratorios.

P. ¿El diagnóstico se sustenta en la clínica o requiere de exámenes complementarios?

R. La expresión clínica de la enfermedad tiene un gran valor. El diagnóstico demanda investigaciones de laboratorio y estudios imagenológicos, entre los cuales el de Rayos X de tórax constituye el procedimiento básico más importante. Sin embargo, para el diagnóstico de certeza se requiere la confirmación mediante el estudio de células y tejidos.

P. ¿Dónde radican las dificultades para el establecimiento de un diagnóstico temprano?

R. En las características citadas de esta enfermedad, que muestra de forma inespecífica sus síntomas y signos en su etapa inicial de desarrollo. Debemos agregar que muchas personas no acuden con prontitud al médico ante las primeras manifestaciones de alerta.

P. En el arsenal terapéutico existente, ¿cuáles son los tratamientos de elección para estos pacientes?

R. Los quirúrgicos en etapas tempranas de la enfermedad. También se utiliza la quimioterapia, la radioterapia y sus combinaciones. En el tratamiento se emplean asimismo productos biológicos como los anticuerpos monoclonales y la vacuna terapéutica cubana CIMAVAX-EGF, de probados beneficios en la supervivencia de pacientes en estadios avanzados de la enfermedad.

P. ¿Cuántas vidas se podrían salvar si lográramos la adecuada percepción del riesgo que se atribuye a la adicción de fumar?

R. En el humo de tabaco se han encontrado más de 60 sustancias cancerígenas y en Cuba el 23,7% de la población mayor de 15 años fuma actualmente. (2)

Cáncer laríngeo

La laringe es un órgano compuesto por músculos y cartílagos que tiene forma de pirámide invertida, y como está situada entre la tráquea y la faringe o garganta es paso obligado del aire que entra y sale de los pulmones y, por ende, tiene una función respiratoria. Actúa también como válvula de seguridad para que los alimentos no pasen hacia la tráquea y los pulmones.

La función que más la caracteriza es la vocal ya que posee dos estructuras musculosas llamadas cuerdas vocales que vibran al paso del aire que proviene de los pulmones y dan la voz que nos caracteriza a todos. Con esta visión anatómica inicia el diálogo el doctor Luis Álvarez Lami, jefe del Grupo Nacional de Logopedia y Foniatría del Ministerio de Salud Pública cubano.

P. ¿Podría referir cuál es la disfunción más común de la laringe?

R. La disfonía crónica o ronquera, debida fundamentalmente a una alteración de la estructura de las cuerdas vocales, por la aparición de nódulos, pólipos u otras inflamaciones inespecíficas.

P. ¿El cáncer laríngeo es frecuente en nuestro país?

R. Un estudio del Instituto de Oncología y Radiobiología indica que Cuba está entre los países con más alta tasa de incidencia y mortalidad por cáncer laríngeo, que representa el segundo cáncer más común del aparato respiratorio, solo precedido por el de pulmón.

P. ¿Podría sustentarse que afecta casi exclusivamente a personas que fuman?

R. Las cifras son variables pero hay estudios que afirman que el 95% de los pacientes con esta enfermedad son o han sido fumadores de larga data.

P. ¿Qué otras causas podrían originarlo, o, al menos, qué hipótesis se plantean en la actualidad?

R. Los irritantes externos que contienen productos cancerígenos como los gases industriales y de motores de autos, sustancias químicas y la contaminación ambiental en general. Estas sustancias inhaladas por largo tiempo son capaces de degenerar la composición celular del tejido de la laringe y provocar con ello lesiones malignas.

P. ¿Alguna evidencia de que el Virus del Papiloma Humano, causante del cáncer cervicouterino, podría estar implicado en su aparición?

R. El papiloma del adulto puede mostrar en el curso de su evolución células atípicas (con pérdida de sus características normales), y ser consideradas como una lesión premaligna.

P. ¿Existen también factores de riesgo?

R. Podríamos citar la edad (mayores de 50 años). los hábitos tóxicos ya señalados, incluyendo el alcoholismo; el sexo (más frecuente en hombres que en mujeres), el haber padecido de lesiones anteriores como laringitis crónica, papiloma del adulto, pólipos, leucoplasias. Asimismo los abusos de la voz y una predisposición familiar.

P. ¿Qué síntomas y signos nos demandarían una pronta consulta al médico?

R. Son variados en dependencia de la zona de la laringe que afecte primero. No obstante, el más frecuente es la ronquera o disfonía que no mejora con los tratamientos habituales. Podríamos señalar también las molestias al tragar, dolor de garganta, de oído, tos seca, mal aliento y falta de aire. Con el decursar se van agregando otros síntomas generales como pérdida de peso e inapetencia.

P. ¿Cómo se establece el diagnóstico de certeza?

R. Con un buen examen clínico del paciente que incluya exámenes para visualizar la laringe. El diagnóstico definitivo lo ofrece una biopsia de la zona afectada.

P. ¿Son altas o bajas las posibilidades de recuperación?¿Existen tratamientos de rehabilitación?

R. Está en dependencia del estadio en que se encuentre el tumor. De ahí la importancia, ante la aparición de cualquiera de los síntomas y signos mencionados, de acudir con prontitud a la consulta médica. Sí existen tratamientos: Las personas que por lo avanzado de la enfermedad hayan sido sometidas a una laringectomía (extirpación quirúrgica de la laringe), deben saber que tienen posibilidades de aprender a hablar de nuevo y retornar a su entorno social y laboral con una aceptable calidad de vida.

Notas:

1. Los fumadores que encienden un cigarrillo al levantarse tienen mayores probabilidades de sufrir cáncer pulmonar y de cabeza y cuello en comparación con otros fumadores que encienden el primer pitillo después de media hora o más de levantados, según un estudio realizado por expertos de la Escuela de Medicina de la Penn State University, y difundido por la revista Cancer. El estudio involucró a 4.775 pacientes con cáncer de pulmón y a otras 2.835, todos fumadores. También participaron 1.055 personas con tumor de cabeza y cuello y 795 con historial de adicción al tabaco. La comparación efectuada reveló que las personas que fumaban en la primera media hora después de levantarse tenían 1,59 veces más riesgos de padecer cáncer de cabeza y cuello. Por el contrario, los que encienden el primer cigarro entre 30 minutos y una hora después de despertar tienen 1,42 veces más probabilidades de enfermar por neoplasia de cabeza y cuello.

2. Los fumadores de marihuana presentan 20 veces más riesgos de padecer cáncer de pulmón que los consumidores de cigarrillos. Fumar marihuana equivale a 20 cigarrillos de tabaco, y evidencias científicas asocian ese hábito con cáncer de pulmón, tuberculosis, bronquitis aguda, supresión de sistema inmunológico y enfermedad del corazón. Con una bocanada de marihuana se inhala más alquitrán y cinco veces más monóxido de carbono que con el cigarrillo, advierten investigadores de la British Lung Fundation.

* Periodista cubano, colaborador de Prensa Latina.

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